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La última y más detallada imagen de Plutón emitida justo después del histórico sobrevuelo. NASA

Una travesía de nueve años y 4.8 mil millones de kilómetros (3 mil millones de millas) finalmente cumplió su meta cuando la nave no tripulada New Horizons de la NASA alcanzó la órbita de Plutón para realizar un esperado e histórico sobrevuelo.

He aquí 6 datos fascinantes sobre este misterioso planeta enano.

1. El ahora “famoso” corazón de Plutón no es permanente

El muy visible paisaje plutoniano en forma de corazón –que probablemente sea resultado de un fenómeno de congelación– está cambiando constantemente. Tal y como lo dijo la científica planetaria del New Horizons a Popular Science: “Hemos estado monitoreando eso que parece corazón dese hace 60 años y al parecer, se ha ido erosionado con el tiempo”.

2. Plutón puede ser pequeño, pero en realidad es mucho más grande de lo que imaginamos

El New Horizons también ha realizado una medición más precisa de las dimensiones de Plutón. La ultima medición enviada es la que reporta un diámetro de 2,370 kilometros (cerca de 1,473 millas), que equivale a la longitud de 56 maratones.

Esta medida es al menos 70 kilómetros (unas 44 millas) mayor de que lo que anteriormente se había estimado como diámetro. Esto también significa que este planeta es el objeto más grande en el sistema Solar más allá de la órbita de Neptuno.

3. Los cráteres de Plutón podrían ser bautizados con los nombres de los personajes de ¡Star Trek!

Los cráteres ns la superficie parecen ser señales del impacto profundo de pequeñas rocas espaciales que colisionaron. Puede que los investigadores los bauticen con los nombres de los personajes de Star Trek.

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Captura de pantalla de un Google+ Hangout del 2013 que muestra cómo algunas de las formaciones de la superficie de Plutón podrían tener nombres de Star Trek. SETI Institute/Space.com

4. Hay algo en el aire

El New Horizons detectó emisiones de nitrógeno a cinco días de su máximo acercamiento, esto es mucho antes de lo previsto por los investigadores.

Debido a que estas emanaciones se presentaron a 6 millones de kilómetros (3.7 millones de millas) y no a 2.5 millones de kilómetros (1.6 millones de miles) como se esperaba, tal parece que lo que sucede es que la fuente de estos gases pudiera ser mucho más poderosa de lo estimado, que la atmósfera el planeta es mucho más delgada de lo que se había creído o de que ocurra algo completamente distinto. No obstante, el New Horizons ha recolectado suficientes datos como para determinar la razón definitiva.

5. El lado oscuro de Plutón

Una serie de manchas oscuras se han detectado en la superficie de Plutón. Lo extraño de estas irregularidades es que tienen tamaños y separaciones similares. Desafortunadamente quedaron fuera de vista debido a la rotación natural cuando el New Horizons sobrevoló, de modo que no se pudo saber demasiado de ellas en esta misión.

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Vista de las manchas oscuras de Plutón capturadas por el New Horizons antes del sobrevuelo. NASA.

6. Esas capas definitivamente son ¡HIELO!

Hay teorías que dicen que Plutón tiene capas superficiales de hielo, pero la información era incierta por lo menos, hasta ahora.

Se ha confirmado que hay metano y nitrógeno congelados.

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#astronomía y espacio