Red dwarf burns off planet's hydrogen giving it massive comet-like tail

“Lo que se ve es una enorme nube de hidrogeno absorbiendo la luz de una enana roja mientras un exoplaneta, el GJ 436b, pasa al frente”.

Utilizando el Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos de la NASA descubrieron una inmensa nube de hidrógeno que apodaron “Behemoth”, la cual se desprende de un planeta que orbita en torno a una estrella cercana (“estrella padre”). La enorme nube tiene forma de cometa y alrededor de 50 veces el tamaño de la “estrella padre”. El hidrógeno se evapora de un tibio planeta del tamaño de Neptuno, debido a la extrema radiación que emite la estrella en torno a la que gira.

Este fenómeno nunca se había visto en un exoplaneta tan pequeño y por ende, pudiera dar pistas sobre cómo las atmósferas hidrogenadas de otros planetas, pudieran evaporarse en capas por efecto de la radiación de alguna estrella cercana, hasta quedar reducidas a su núcleo seco, sólido y rocoso. Los planetas rocosos y calientes como este, tienen aproximadamente el tamaño de la tierra, y a menudo se les llama mundos súper calientes.

“Esta nube es muy espectacular, no bastante, el volumen de evaporación de la atmósfera no amenaza el planeta en este preciso momento” explica el líder del estudio, David Ehrenreich, del Observatorio de la Universidad de Ginebra en Suiza.

“No obstante, sabemos que en el pasado, la “estrella padre”, que es una enana roja más bien débil, estuvo mucho más activa. Esto significa que el pequeño planeta se evaporó mucho mas rápido durante sus primeros mil millones de existencia debido a la intensa radiación de la “estrella padre”, que era más joven. En resumen, estimamos que puede haber perdido un poco más del 10% de su atmósfera al paso de varios miles de millones de años”.

El planeta llamado GJ 436b, se considera un “Neptuno tibio” debido a su tamaño y a que está mucho más cerca de la estrella que le acompaña que el propio Neptuno de nuestro sol. Aunque no hay peligro alguno en el hecho de que la atmosfera se evapore por completo y que el planeta quede reducido a su núcleo rocoso, este suceso podría explicar la existencia de los mundos súper calientes que a menudo se encuentran cerca de otra estrella.

Estos raros planetas fueron descubiertos por la Convection Rotation and Planetary Transits (CoRoT) y el telescopio espacial Kepler de la NASA. Los mundos súper calientes pudieran ser el remanente de planetas masivos que perdieron por completo sus densas atmósferas gaseosas en el mismo fenómeno de evaporación que ahora muestra GJ 436b.

Red dwarf burns off planet's hydrogen giving it massive comet-like tail

Visión artística que muestra a GJ 436b, el exoplaneta tibio del tamaño de Neptuno al principio de su tránsito a través de la superficie de su “estrella padre”, una enana roja que tiene aproximadamente la mitad del diámetro del sol. GJ 436b está 33x más cerca de su “estrella padre” que la tierra del sol, por los que su atmósfera se calienta al punto de expandirse y finalmente escapar de la fuerza de atracción de la superficie del planeta. Como la estrella padre es 40x más débil que el sol, es posible que evapore la atmósfera lentamente formando una nube gigante de gas que se desprende del planeta en forma de cauda de cometa. Crédito: D.Ehrenreich / V. Bourrier (Université de Genève) / A. Gracia Berná (Universität Bern). 

NASA's Hubble sees a 'behemoth' bleeding atmosphere around a warm exoplanet

Visión artística de “Behemoth,” la enorme nube de hidrógeno con forma de cometa que rodea a un exoplaneta se encuentra apenas a 30 años luz de la tierra. Es la primera vez que se observa un fenómeno así de espectacular en torno a un exoplaneta tan pequeño. Crédito: NASA, ESA, and G. Bacon (STScI).

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