Conforme la misión New Horizons de la NASA se apresura a cumplir con su histórico encuentro con el planeta enano Plutón el próximo martes, ya nos hemos endulzado la vista con una serie de imágenes que muestran a Plutón y sus alrededores a un grado de detalle nunca antes visto.

La noche del pasado jueves, a la hora del este, la NASA publicó nuevas imágenes que muestran a Plutón y a su luna de mayores dimensiones, Caronte.

Los dos cuerpos celestes orbitan en torno a a un centro de gravedad común que se encuentra justo debajo de ellos. La NASA los compara con “una pareja de patinadores artísticos sujetándose de las manos”.

Las imágenes muestran que la superficie de Plutón tiene una rara mezcla de detalles claros y oscuros de gran contraste, lo cual se contrapone a la ideas populares relacionadas con este distante mundo congelado. Caronte está cubierto con una tonalidad gris clara muy uniforme que bien podría ser utilizada como inspiración para crear un pintura de uso domestico llamada “gris Caronte”.

Charon

Imagen de la luna Caronte capturada por el imager de reconocimiento de amplio rango del New Horizons. 8 de Julio, 2015.

Las diferencias de color pueden deberse a que Plutón tiene una atmósfera significativa, aún pese a que no está compuesta de las mismas cantidades de gases que se encuentran en la atmósfera de la tierra. Caronte no tiene atmósfera y se sabe que su superficie consta de agua congelada y compuestos de amoniaco.

“Estos dos objetos han estado juntos girando en la misma órbita durante millones de años, no obstante son totalmente independientes” explicó Alan Stern, el investigador a la cabeza del New Horizons en conferencia de prensa oficial.

Caronte tiene cerca de 750 millas de diámetro, lo que es casi la mitad del diámetro de Plutón. Estas dimensiones lo hacen la luna más grande en porporción con un planeta en el sistema solar.

Debido al pequeño tamaño de Caronte, es imposible que otros imagers en órbita puedan capturar los detalles de su superficie.  Es el New Horizons, que fue lanzado al espacio en el año 2006 y que a la fecha a viajado casi 3 mil millones de millas, el dispositivo que se ha acercado lo suficiente como para revelar detalles a escalas cada vez más impresionantes.

Pluto

Imagen de Plutón capturada por el capturada por el imager de reconocimiento de amplio rango del New Horizons. 8 de Julio, 2015.

Se sabe que las áreas más brillantes en la superficie de Caronte pudieran ser cráteres generados por impacto. Esto podría ser útil científicamente debido a que puede proveer pistas sobre su formación.

“El hecho de ver cráteres de impacto sobre Caronte, nos ayudará a saber qué es lo que se esconde bajo la superficie”, apunta Jeff Moore del Centro de Investigación Ames de la NASA.

“Los cráteres más profundo exponen el material de muchas millas adentro y revelan así la composición del interior”.

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